JR東日本の常磐線は、東日本大震災の影響で、現在竜田〜浪江間で長期運転見合わせが続いています。
現在運転されている区間のうち、いわき〜竜田間で運転されている普通列車は、E531系の5両編成が中心となっていますが、この度この普通列車のうち2往復を651系特急型電車で運転することが発表されました。

常磐線(いわき駅〜竜田駅間)一部列車の車両を変更します|JR東日本水戸支社プレスリリース

上記発表資料によれば、651系で運転される普通列車は、以下の2往復となります。
●下り
いわき9:22発・竜田9:57着
いわき14:42発・竜田15:16着

●上り
竜田10:03発・いわき10:37着
竜田15:24発・いわき15:58着

使用する車両・編成は651系4両編成で、運行開始日は2017年7月22日(土)からとなります。

その他詳細は、上記発表資料をご覧ください。


東日本大震災の影響により数多く発生していた不通区間も、徐々に復旧が進み、現在は福島第一原発事故の影響で復旧作業が遅れていた区間を残すのみとなりました。
一方、この不通区間を境に常磐線が分断されていることもあり、いわき〜竜田間においてもE531系の5両編成を使用しているのが現状となっています。

そんな中で発表された、今回の普通列車2往復の651系への置き換えですが、単純に見れば特急型車両で運転されることから乗り得な列車の登場、ということで喜ばしいニュースといえるのですが、よくよく考えると、なぜ今頃このような変更が行われるのか、という疑問も感じたりしました。


現在のE531系5両編成では、輸送力の面では過剰な面もないとは言えませんが、だからといって編成を短くすることで輸送力の見直しが急務か、というとそういうわけでもなさそうで、この点での見直し、というのは理由としては弱いのかな、とも思われます。

逆にE531系が別の場所で必要となる理由が生じたことから車両が不足したことから、余剰の651系を充当せざるを得ないということもあるのでしょうが、これはこれで、他にE531系が必要となってくる理由が何なのか、という点が気になるところです。


とはいえ、今回常磐線いわき以北で久々に営業運転に就くこととなった651系。

東日本大震災前の話ですが、こちらのエントリーでご紹介したように、E657系の投入に伴い、いわき〜仙台間の特急を系統分離し、E653系を充当することが発表され、651系は常磐線系統から引退するものと考えられていました。

しかし、東日本大震災の発生と、それに伴う常磐線の長期運休、そしてその後の常磐線特急の営業施策の変更に伴う環境変化により、その計画は大きく見直されることとなりましたが、これらの要因で、常磐線における651系の動きが当初とは変わってくることになるとは、当初思いもされなかったことかも知れません。


まず、E657系への着席サービス工事の施工による編成不足から1往復の「フレッシュひたち」に651系の定期運行が復活しました。
JR東日本、常磐線特急「フレッシュひたち」1往復で651系が期間限定で復帰 : 阪和線の沿線から
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期間限定で復活した651系「フレッシュひたち」(上野駅)

そして今回、いわき〜竜田間の普通列車として、常磐線における651系の定期運行が、再び復活することとなりました。


JR東日本の民営化後、初の特急型車両として颯爽とデビューした651系。
今や「あかぎ」「スワローあかぎ」「草津」「伊豆クレイル」に転用され、常磐線で運転されていた姿は過去のものになる、と思いきや、ここにきてまたもやの復活となりましたので、往時を知るファンにとっては嬉しい復活ともいえるでしょう。
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651系特急「あかぎ」

現在不通となっている竜田〜浪江間の復旧は、2019年度末にも予定されていることは、既にご紹介しました
定期運行では難しいかもですが、全線復旧時にイベント列車としてこの651系が疾走するシーンを見ることができれば、常磐線の復旧を強くアピールできることになりそうですが、その時期までもしかしたらこの651系普通列車運行され続けることも、もしかしたらあり得るかも知れないな、とも思ったりしたニュースでした。

特急電車だけど普通列車…JR東日本、常磐線いわき〜竜田間で運転 7月22日から | レスポンス(Response.jp)
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JR東日本水戸支社、常磐線(いわき駅〜竜田駅間)普通列車に一部を651系特急用車両で運行 - kqtrain.net(京浜急行)
651系が常磐線普通列車に: たべちゃんの旅行記「旅のメモ」
JR東日本 651系(元スーパーひたち)普通列車として運行を発表 ( 鉄道、列車 ) - 西和路快速の撮り鉄日記&情報局 - Yahoo!ブログ



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