2020年3月7日(14号)
連載 第88回 巻の十一「キヒョッ!」

 葛城無門は師・松本太山の死因を作った柳龍光を追って、闇の格闘遊技場"ゆうえんち"をさまよう。
 自称・忍者の羽鳥と遭遇した無門は、その忍者技に魅せられて、ついつい寄り道バトルを始めてしまうのだった。
 そりゃ、忍者って言われたら気になるよね!
 気になるのは仕方がないが、柳龍光と戦うまえにダメージを受けすぎたらダメだぞ。
 難しい状況に追いこまれた無門であった。

「キヒョッ!」

 羽鳥が化鳥のような奇声をあげ、跳躍する。
 忍法「空中に投げた布の上を走るの術」だッ!
 だが、葛城無門は見破る。
 一度見ただけで、たいていの技をコピーできる天才的洞察力で看破した。
 ジャンプして布の上を走っているように見せただけだ。

 けっこう簡単なトリックだった!
 だが、この忍術の恐ろしさは、そこじゃ無い。
 この術のトリックを見破ることに、意識をとられた。

『見破ったことで、心の中に達成感が生じ、ほんの少し油断してしまったのだ。』

 ほんの少しの油断こそが、羽鳥の狙いだった。
 羽鳥は、上にのって走ると見せていた布を足の指でつかみ、無門の首に巻きつける。
 足の指を動かせる足袋だからこその技だ。
 まさに忍者である。
 いや、忍者ならば忍法名を高らかに叫んで欲しいところだ。
 リアル忍者なら、わざわざ目立つことはやらないだろうが、様式美として叫んで欲しい。

 無門の首に布が巻きつき、引っ張られる。
 だが、ここで無門の身体能力が炸裂だ。
 引かれる動きに逆らわず、バク転で回避した。
 しかも、バク転しつつ首に巻きついた布を外す。

 恐るべき動きを見せた無門に羽鳥は感嘆する。
 無門がサーカスにいたと知って、さらに驚く。
 二人ともノリが良いぞ。軽い!
 もしかして、羽鳥もサーカス出身だったりして。

「あそぼ、無門くん!」

 羽鳥が楽しげに走り出す。
 無門も、つられて追いかける。
 逃げながら羽鳥は攻撃を仕掛け、無門が返す。
 運動能力は互角のようだが、駆け引きはやや羽鳥が上か?

 逃げる羽鳥は、動いている観覧車のゴンドラの屋根に飛びのる。
 これがジェットコースターだったらドリアンvs末堂と同じなんだけど、観覧車か!
 無門は、ここで冷静さを取りもどす。
 羽鳥を無視して柳龍光を探しに行くなら、今だ。

 だが、羽鳥に挑発されてゴンドラに飛び乗ってしまう。
 これこそが、真の忍術だろうか?
 相手の感情をコントロールして自在にあやつる。
 忍者の使う五車の術かもしれない。
 葛城無門は、すでに羽鳥の術中にかかっている!?

『いったいどうして自分は、羽鳥の挑発に乗ってしまったのか。』


 観覧車に乗ってから後悔している。
 やっぱり無門は、なんらかの術を受けているのかも。
 そして、自分の判断と行動に疑問をもつことで、さらなる深みに落ちようとしている。
 空中ブランコが得意だった無門だが、今宵はピンチかもしれない。

 と、無門の後方から拍手が聞こえる。
 無門のゴンドラの二つ下に男が立っていた。

「葛城無門くんだよね、きみ?」
『その唇に、微かな笑みを浮かべている。』
『神奈村狂太だった。』


 上方には謎の忍者・羽鳥がいる。
 下方には無門を兄のカタキと思っているらしい神奈村狂太だ。
 どちらか一人でも大変なのに、二人いっぺんに来たな。
 これは葛城無門であっても無事で済まない感じだ。
 せっかく出番が来たと思えば、キビしい試練を与えられる。
 葛城無門は柳龍光と再戦できるのか、それすら怪しくなってきた。

 この状況でイチバン嫌なのは、神奈村狂太と羽鳥が組んでいるケースだ。
 羽鳥に誘導され、逃げ場のない場所に追い詰められた。
 そうなると、葛城無門は絶体絶命だ。
 偶然に金竜山が通りかかって手助けでもしてくれない限り、大ケガでリタイアもありうる。

 神奈村狂太と羽鳥が組んでいない場合は、3人プレイの戦いになるのだろうか?
 不安定な足場である観覧車のゴンドラ上での死闘は、まさにデスゲームだ。
 でも、無門は身が軽いので乱戦になったほうが生きのこりそう。
 この立体的な戦場はサーカス出身の無門にとって有利に働きそうだ。
 次回、サーカスvs忍者vsライオン殺し in 大観覧車の大活劇が開始(はじ)まるッッ!


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