悪霊・レギオンが、紫煙乱打を黒蝿に放つ。
 黒蝿は宙を舞い、それを全てかわした。

 「あの馬鹿、一体何処まで行ったんだ!」

 ポルターガイストを追いかけて、ザンの衝撃で図書室から吹き飛ばされた重女は、もう20分近く戻ってこない。
 結界の主であるあいつが飛ばされた事により、図書室に閉じ込めていた悪魔が校舎中に放たれてしまった。
 先程校舎全体に結界を張る気配がした。きっとあいつだろう。
 最初から校内に結界を張っておけば、こんなに長く無駄な戦いをする必要などなかったなのに。それをしなかったのは、あいつの状況把握の甘さと能力不足が原因だ。

(本当弱い奴だな)
ウインドブレスを避けながら黒蝿が胸中でごちる。

 宙に舞いながら黒蝿のザンダインがレギオンに命中する。
 一瞬、レギオンの身体が衝撃波によって震えたが、それだけだった。レギオンは赤黒い幾つもの顔をにやつかせ、再び黒蝿へ攻撃を再開する。

 「こいつにはザン系の魔法は効かないのか」
 ならば――。

 「アギダイン」

 黒蝿の手から火炎が生まれ、炎はレギオンを焼き尽くす。
 しかし、炎はすぐにおさまり、レギオンはまたしても大したダメージを負ってないようだ。

 (ザンとアギに耐性があるのか)

 黒蝿がそう分析するより早く、レギオンの肉の手が黒蝿の腕に絡まりつく。

 「しまっ……!」

 絡まりついた肉の手から、黒蝿のマグネタイトが吸われていく。
 レギオンの肉の手はしつこく、再びザンダインを食らわせてもなかなか外れない。
 
 「ち!」

 黒蝿はザンの衝撃波を乗せて、レギオンを思いきり蹴り飛ばした。
 やっと腕が自由になったが、吸魔によって大分マグネタイトを持っていかれた。
 よろめく黒蝿に、再びレギオンが紫煙乱打をぶつける。
 
 その時、黒蝿の周りを影が覆い、影が盾となってレギオンの攻撃を防いだ。

 「……やっと来たか」

 そう言って黒蝿は視線を後ろに回す。
 そこには、ポルターガイストの首根っこを捕まえ、黒い狙撃銃を携えた九楼重女が立っていた。

 「遅いぞ」
 「…………」

 それには答えず、重女はポルターガイストに銃口を向ける。

 「ひ、ひい!」
 『八百万針玉をあと十個』

 ガタガタ震えるポルターガイストは、重女の言われるがままに八百万針玉を口から十個吐き出す。吐き出された十個の八百万針玉に、重女の影がまとわりつくと、やがてそれは十挺の銃に変化した。

 レギオンが唸り声をあげて襲ってくる。

 重女は右手の狙撃銃の引き金をひき、八百万針玉をレギオンに命中させる。八百万針玉が、レギオンの肉の顔に幾つもの穴を空けていく。

 狙撃銃の形は崩れ、元の影へ戻った。

 休む間もなく、先程造った影の銃を手にとり、再びレギオンに向かって発砲した。
 打つ。崩れる。また打つ、また形が崩れる――。そうして十挺の影の銃を打ち終わった時、レギオンは既に瀕死の状態で、ただの肉塊と成り果ててた。

 「……お前が吹き飛ばされなければ、こんなに戦いが長引くこともなかったんだぞ」
 『五月蝿いよ』

 ぴしゃりと念波を送り、重女はズボンの背中に挟めてあった聖書型コンプを取りだし、死に体のレギオンに向かい、その赤黒い肉塊に、手で直接触れた。

 「何をしてる」

 黒蝿が咎めるように言うが、重女は無視した。
 もうマグネタイトを吸いとる影を作れるだけの力が残っていない。ならば直接悪魔に触れ、マグネタイトを吸いとるしかない。

 「―――!!」

 身体中に、レギオンの怨念と痛みが伝わってくる。

 苦しい、痛い、憎い、恨めしい、何故あいつが、殺してやりたい――全てこのレギオンを形作っていたもの、この学校の生徒達の負の感情が溜まり、そして悪霊・レギオンを生み出したのだ。

 重女の身体が海老反りになり、電流を流されたかのように痙攣する。脂汗が顔に滲み出て、苦痛に身を支配されても、重女の口から悲鳴は出せない。
 声を奪われた少女は、喉から苦し気な呼吸音を発するだけ。

 ――ねえ聞いて、寂しいの、苦しいの、とても痛いの、憎いの嫌なの殺したいの――。

 気を抜けば途切れそうになる意識を必死に保ち、重女はレギオンの感情を浴び、マグネタイトを吸いとった。
 マグネタイトを全て奪われたレギオンは現世から消滅した。

 滝のような汗を流し、息も絶え絶えに蹲る重女の右手を黒蝿は見た。
 右手は、レギオンの瘴気にやられたのか、焼け爛れている。

 「無茶をする」

 そう言って、回復術である「円子」をかけようと黒蝿の手が重女の右手を掴む。が、重女は振りほどこうともがく。

 「大人しくしてろ」
 『いい、大した怪我じゃない。後で紅と白に治してもらう』
 「馬鹿が、いいからじっとしてろ!」

 そう怒鳴られて、重女は渋々右手から力を抜く。
 溜め息を吐きながら、黒蝿が「円子」を右手に施す。

 「…………」

 その様子を、重女は額に脂汗を浮かべながらじっと見ていた。
 焼け爛れた右手は、下から新しい肉が盛り上がり、皮膚は細胞が分裂し、やがて元の健康な右手に戻った。

 「…………」
 右手を握ってみる、うん、痛みはもうない。

 『もう大丈夫』

 そう答えた重女は、青白い顔で、呼吸もまだ荒い。先程レギオンの感情を一身に受けたダメージが蓄積されているんだろう。

 「……もっと要領の良いやり方もあるだろう」
 『私は弱いから、こうするしか他に方法はないの。知ってるくせに』

 むすっと反論する重女に、黒蝿が何かを投げて寄越す。反射的に掴んだそれは、癒しの水の入った小瓶。

 「…………」

 訝しげな重女を、黒蝿は一瞥した。
 
 「まだやることがあるんだろう。今お前に倒れられては困る」

 その言葉を聞いた重女は、渋々癒しの水を飲んだ。
 確かにこいつの言う通り、まだここで倒れるわけにはいかない。猿と午頭丸を迎えにいかなくてはならないし、そして何より、保健室に閉じ込めた篠宮茜を解放しなくては。

 重女が癒しの水を飲んでいる姿を、黒蝿は眉を寄せ、不機嫌そうに見ていた。

―――

 廊下から絶え間なく聞こえていた衝撃音と、何かが割れる音、獣の雄叫びが聞こえなくなって、何分たっただろうか。

 保健室の扉が開かれると、土埃と火薬の匂いが篠宮茜にかかった。
 扉を開けて入ってきたのは、薄汚れた少女と、黒い翼を生やした黒い男だった。

 「主様おつかれ!」
 「おつかれ!」

 紅梅と白梅が跳ねるように重女に近づき、甘えるように足に絡まりつく。二匹の頭を撫でたあと、重女は茜に向かってパトラストーンを投げつけた。
 身体の自由が戻った茜は、床に捨ててあったジグ・ザウエルを拾い、銃口を扉の少女に向けた。

 「!」

 重女と黒蝿が息を飲む。紅梅と白梅がびくつき、重女の背の裏に隠れた。

 「九楼さん……ねえ、ダークサマナーて、悪魔を使って悪い事をしてるって、それって、本当…?」
 「……!」

 重女が一瞬驚愕の表情を見せる。が、次の瞬間、凄い形相で背中の二匹の妖精を睨む。

 「わあ! 主様怒ってる!」
 「怒ってるよう!」
 「青梅食べさせられるよう!」
 「嫌だよう!」

 黒蝿の背に逃げるように隠れた紅梅白梅を、重女は聖書を開き、コンプを作動させ、無理矢理収容した。

 「本当なんだね……。だから、悪魔を使って学校をめちゃくちゃにしたの……?」

 かたかた、かたかた。茜の全身が震え、それに合わせて銃口が揺れる。茜の鼻孔に、コンクリートが崩れたような匂いと、硝煙と、獣臭さと、微かな血の匂いが届く。
 目の錯覚だろうか、茜には目の前の少女が、黒い影と翼を纏った、小説の挿絵の悪魔そっくりに見えた。

 「なんで……ねえ、どうして! どうしてなの!? 何か言ってよ! 答えてよ!」

 錯乱している茜は、重女が声を出せないことを忘れ、問い詰める。
 月明かりだけの保健室は暗く、重女の表情は茜には見えない。しかしもし見えていたら、重女が寂しそうに顔を歪めたのが分かっただろう。

 「く、九楼さんは……私の憧れの人で……強くて…正義のヒロインで…なのに……なんで! なんでよ!」

 ぽろぽろと茜の眼から涙が溢れる。血の匂いと、煙と、険しい視線を向けてくる黒い男の存在が、茜の恐怖心を増幅させた。
 私の憧れの九楼さんは、銃を持ったりしない、悪魔を召喚したりしない、悪魔を使って学校をめちゃくちゃにしたりしない――

 『そう、私はダークサマナー。悪魔を使い欲望を満たすものよ』

 茜の頭に、低い「男」の声が響いた。頭蓋骨を振動させ、脳に直接届くそれは、扉の前に立つ金髪の小柄な少女が発していると解った。

 「おい、俺の声を使うなと言っただろうが」

 黒蝿が嫌そうに重女に言う。

 私だって使いたくて使っているわけじゃない。人間相手に念波を送るには、黒蝿が近くにいることと、こいつの声を借りてしか送れない。
 前につけていた咽喉マイクも壊れてしまったし、他に方法があるならとうにやっている。じゃなきゃ誰がこんな気色悪い方法を選ぶか。

 「な……な、に…? これ?」

 目の前の「少女」が、低い「男」の声で私の頭に話しかけてくる。「男」の声で「女」の言葉を使っている――!?
 恐怖が増し混乱が頂点に立ちそうな茜に、一歩、二歩と重女が近づく。

 『その引き金を引いたら貴女は戻れなくなる。本を読んで感動することも、買い物を楽しむことも、何も感じられなくなってしまう』

 突きつけられた銃口に構わず、重女は黒蝿の声で茜に呼びかける。もとより弾の切れたジグ・ザウエルなど、突きつけられてもなんの脅威もない。

 「あ、あ……」

 混乱で頭がおかしくなりそうだ。茜の身体の震えが益々酷くなり、目は恐怖で大きく見開かれたまま。その間にも、金髪の少女はどんどん近づいてくる。

 『貴女は、こちら側に来てはいけない』

 そっと、銃の先を握り、そのまま重女は茜の手を下ろさせた。
 茜の黒い目と、重女の青い瞳が重なる。眼鏡の奥の青い瞳は、少しだけ悲しみが浮かんでいた。

 「九楼さん、貴女は……」
 『違う。私の名前はそれじゃないの。私の本当の名は……』

 ちら、と重女が後ろの黒蝿を見る。黒蝿は眉を寄せて二人の少女を見ている。
 重女自身も思い出せない自分の本当の名前。それはあいつに奪われてしまった。命の代償に、声と一緒に。
 そして、重女も黒蝿の真名を奪った。意図せずではあったが、そのせいで黒蝿は異界にも帰れず、本来の力と姿を取り戻せない。

 『感じる心、それってとても大切だよ。それを無くしちゃ駄目』

 茜の頭に響く低い男の声。それを発している首に傷を負った、本当の声と名を失った少女が、ふ、と微笑み、茜の背に手を這わせる。

 『ありがとう。茜』

 茜がその言葉を理解すると同時に、首に衝撃が走った。
 暗転する視界の端に、眼鏡の少女が、悲しそうに微笑んでいるのを見ると、次の瞬間に、茜の意識が闇に包まれた。

―――

 気絶させた茜を保健室の床に寝かせ、重女はそっと立ち上がった。

 「そいつを人質に使うんじゃなかったのか」

 黒蝿が問いかけると、重女は無表情のまま振り返った。

 『この子を連れて、このまま烏丸コーポレーションに向かう。この子の父親はまだ会社にいる?』
 「ああ」
 『なら、行くよ』

 じっと、黒蝿が重女を見つめる。重女はその視線を受けながら『黒蝿』と念波を送った。

 『私は貴方を死ぬまでこきつかってやるから。決して離れないように縛りつけておくから、覚悟して』
 「何を今更。俺だってお前に死なれたら困る。俺もお前から離れない」
 『……なら、いい』

 気絶した篠宮茜を担ぎ上げ、黒蝿が黒い翼をはばたかせる。
 すると黒い風が発生して二人を包み込む。

 風が収まると、そこには誰もいなかった。重女も、黒蝿も、篠宮茜も。

 後に残ったのは、悪魔との戦いで、窓ガラスが割れ、壁のあちこちに殴ったようなヒビや、抉れた跡があちこちに付いた、傷だらけの校舎だけだった。
―――

 その後の事は、重女と黒蝿にとっては大して難しい事ではなかった。

 烏丸コーポレーション。篠宮茜の父、篠宮義信が勤めるIT関連会社。
 しかし、その実態は、秘密国家機関ヤタガラスが、長引く不況による国からの予算縮小に伴い、資金調達のために秘密裏に設立した会社の一つである。
 無論、一部の幹部以外の社員は皆一般人で、悪魔召喚師ではない。篠宮義信も例外ではなく、悪魔の事も、サマナーの事も知らない。

 篠宮義信が不運だったのは、彼がハッキングに長けていると重女達に知られてしまった事。

 重女が書類を偽造してあの中学に潜入したのは、そもそも娘である茜に接触するためであった。
 信頼を得て、頃合いになったら人質として篠宮義信のところへ連れていき、ヤタガラスのメインコンピュータにハッキングさせ、重要データを頂くというのが重女の作戦であった。

 そしてそれは成功した。

 会社で残業していた義信のところに、茜を抱えた黒い男と、小柄な少女が現れ、銃を突きつけられ、ハッキングを命じられた。目の前に気絶している娘を見せられ、人質にとられて断れる父親などいない。

 篠宮義信は、自身のハッキング能力を余すところなく発揮し、レベルⅢまでの情報を重女にプリントアウトして渡した。
 そこにはいくつかのサマナーの名前と住所が書かれてあった。

 前にお世話になった須崎家、桂木、九条、葛葉……。他にも幾つもの家の情報を入手した。
 この中の誰かに接触して「あいつ」の情報を手に入れるのがいいだろう。どちらにしろ暫く目立つ行動は避けたい。
 真駒内駐屯地襲撃の知らせは既にヤタガラスに届いてるだろう。この町では派手に動きすぎた。追っ手が来る前に別の場所へ移動しないと。
 本当はまた「時間移動」を出来れば手っ取り早いのだが、その為のエネルギーはまだ足りなく、重女の身体もあと何回耐えられるか分からないのでそれは出来ない。
 市ヶ谷の無限発電炉「ヤマト」のエネルギーを使えれば、自由に時空を渡れるのに、あそこに近づくのは容易ではないのは、先日身を持って体験済みだ。

 情報を手に入れた重女と黒蝿は、義信にドルミナーをかけ、気を失っている茜を置いて烏丸コーポレーションを後にした。

―――

 九楼重女が転校したと聞かされたのは、休校があけた月曜日のことだった。

 休校があけても、校舎はあちこちが破損しており、事情の知らない生徒達は何事かと噂しており、教師達は職員会議に忙しい。

 その中で、篠宮茜だけが真実を知っていた。

 そっと、窓際の空席を茜は見る。以前九楼重女という少女が座っていた机。

 今でも思い出せる。彼女がよく外を見ていたこと、日に透ける金色の髪。河川敷のベンチでの語らい。思わず涙した自分の傍にずっといてくれたこと。そして――あの夜保健室で見せた悲しそうな笑み。

 『私はダークサマナー。悪魔を使い欲望を満たすもの』

 茜の頭に響いた低い声。重女に似つかわしくない男の声だった。

 『ありがとう、茜』

 重女の最後の言葉。どこか痛みを堪えているような悲しい顔。

 九楼さん……貴女は今も何処かで一人戦っているの?
 前に河川敷でノートに書いたじゃない。「ひとりぼっちはいや」て。「ひとりが平気なひとなんていない」て。
 それなのに、九楼さんは一人なの? 一人で痛みに耐えて、悪魔と戦って、それで本当に平気なの? 寂しくないの?

 「重女さん……」

 顔を伏せ発した茜の呟きは小さく、休み時間の生徒達の喧騒に融けて、消えた。

―――

 九楼重女は、一人電車に乗って遠い県まで移動していた。電車の振動が尻から伝わってきて、窓の景色が次々移り変わる。

 今日は日曜か。
 篠宮茜と河川敷のベンチで会い、本を貸して貰っていたのが、遠い昔の事のように感じた。

 黒蝿は今は傍にいない。あいつは乗り物に弱いので乗せていない。あいつなら私が何処に行こうと付いてくる。別に心配などしてないが。

 ぎゅ、と重女は胸の十字架のペンダントを握りしめた。

 篠宮茜の父から手に入れた情報、ヤタガラスに登録しているサマナーの名と家が幾つか書かれてあったが、その中に「あいつ」の名前はなかった。
 この十字架を「お守り」としてくれた「あいつ」。ヤタガラス配下のサマナーだったはずなのに、何故名がない? あれからかなり時が経っている。もっと取得が難しい情報深度の深い所に名があるのか、あるいは、サマナーをやめたのか?

 (シド……)

 十字架を握りしめたまま、重女は探し人の名を胸中で呼んだ。


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