【ケネディ宇宙センター(米フロリダ州)奥野敦史】山崎直子さん(39)は、日本人女性として向井千秋さん(57)=宇宙航空研究開発機構(JAXA)宇宙医学生物学研究室長=以来2人目の宇宙飛行士。搭乗する米スペースシャトル「ディスカバリー」の主な任務は、国際宇宙ステーション(ISS)への補給物資や実験装置輸送だ。その量は約6トンに及ぶ。山崎さんは物資移送責任者としてフライト全体の成否を左右する重責を負う。

 打ち上げ2日後、シャトルはISSにドッキングする。ISSに長期滞在中の野口聡一さん(44)が出迎え、日本人2人の宇宙同時滞在が初めて実現し、物資の輸送を協力して行うことになる。山崎さんは機材をISSに取り付けるロボットアームの操縦技術は世界トップ級と評価されている。

 シャトルは今年退役する予定で、今後の物資輸送は日本の「HTV」など無人輸送機が担う。このため、日本人が同時滞在する貴重な機会になる。

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